Les séries France Bleu

Ils ont fait l’Histoire !

En semaine à partir de 15h08

13 septembre 1946: Clifton James, acteur et imitateur britannique, se déguise en soldat britannique. Il incarne le maréchal Montgomery.
13 septembre 1946: Clifton James, acteur et imitateur britannique, se déguise en soldat britannique. Il incarne le maréchal Montgomery. © Getty - Express

Un comédien joue le rôle d’un général et bluffe les nazis

Diffusion du mercredi 3 avril 2019 Durée : 4min

1944. Tout le monde est à cran. Le monde sait que le Débarquement aura lieu tôt ou tard. Et les nazis ne savent ni où ni quand. Ils connaissent tout de même le nom d’un de leurs adversaires à venir : Le maréchal Montgomery, surnommé Monty.

Le maréchal Montgomery conduira les divisions britanniques. Du coup, tant qu’il n’est pas en Angleterre, il n’y a pas de risque de débarquement. Et il est justement en vadrouille du côté du Maroc. La foule l’acclame et les espions allemands le signalent à Berlin. Sauf que l’homme qu’on applaudit, et qui perd régulièrement des mouchoirs brodés aux initiales du général Montgomery, n’est pas le général Montgomery ! il s’appelle Meyrick Edward Clifton James. Comédien. 

Il a bien été militaire remarquez, mais c’était pendant la première guerre, et il était loin d’être général. Pour la seconde il s’est fait embaucher comme comédien pour distraire les troupes. Et c’est comme ça que David Niven l’a vu sur scène. Le colonel David Niven, comédien lui aussi et surtout Chef du service cinéma des armées britanniques. Et ce qui a frappé Niven ça n’est pas la performance d’acteur de Clifton James, mais son physique : c’est la copie conforme de Montgomery. 

Niven ordonne à James d’interpréter le rôle du général. L’opération est baptisée « Copperhead ». On sort les grands moyens. Clifton James est admis dans l’entourage du militaire pour l’étudier et copier ses mimiques. On lui fabrique même une prothèse pour remplacer un doigt qu’il a perdu mais qui intact chez le général. Clifton James fait d’énormes sacrifices. Il cesse de fumer et surtout de boire pendant tout son séjour au Maroc. Un drame pour lui. 

Et cela marche. En juin 44, les Allemands sont persuadés que Monty est au Maroc. Il y parle d’un plan 303 qui serait un débarquement dans le sud de la France mais pas prévu pour tout de suite. Ils sont donc sereins. Rien à craindre dans le nord de la France. Rommel remonte en Allemagne fêter l’anniversaire de sa femme. Les généraux de Normandie filent à Rennes pour des gueuletons. Et Le 6 juin au petit matin les alliés débarquent en Normandie. Clifton James est, lui, très vite retombé dans l’oubli. Mais, il est l’un des rares comédiens dont le rôle a changé le cours de l’Histoire.