Replay du dimanche 21 mars 2021

Le Laté 521 : un géant des airs... et des eaux

Le Latécoère 521 : 50 m d’envergure, 31 m de longueur, 10 m de hauteur, 6 moteurs...

Le Lieutenant de vaisseau Paris en 1935
Le Lieutenant de vaisseau Paris en 1935 - Domaine public

Dans ce nouveau numéro d'"Objectif Ciel", place à une folle histoire sur les aventuriers qui ont créé l’Aéropostale. Une émission réalisée avec la complicité de Fabrice Cruz et Reine Morison du nouveau site historique culturel L’Envol des Pionniers à Toulouse-Montaudran.

Le vol du « Lieutenant de vaisseau Paris »

Nous sommes au printemps 1939, le moins que l’on puisse dire est que l’atmosphère est lourde de menaces en Europe. Antoine de Saint-Exupéry est en voyage à Berlin avec quelques écrivains lorsque Hitler déclenche l’invasion de la Tchécoslovaquie. A l’annonce de cette nouvelle, il quitte précipitamment l’Allemagne, convaincu qu’on ne pourra plus éviter la grande confrontation avec le nazisme. Et en effet, le compte à rebours est lancé, mais les quelques semaines qui restent avant la déclaration de guerre vont être d’un tout autre ordre pour Saint-Exupéry. On ne parlera pas de parenthèse enchantée, Saint-Exupéry a une personnalité bien trop complexe et tourmentée pour cela. Mais il va vivre des moments intenses comme écrivain, avec le succès phénoménal de "Terre des Hommes" en France et aux Etats-Unis, et surtout comme aviateur dans ce qui sera sa dernière grande aventure aérienne avec Guillaumet.

Saint-Exupéry à Paris en 1939
Saint-Exupéry à Paris en 1939 © Getty - Hansel Mieth / The LIFE Picture Collection

Tout le monde pense alors que Saint-Exupéry a définitivement raccroché ses lunettes d’aviateur. Déjà, à l’approche de la quarantaine, on peut dire qu’il a dépassé l’âge requis pour les exploits aériens – il faut se rendre compte que les coucous de cette époque demandent beaucoup plus d’efforts physiques que nos avions d’aujourd’hui : ils sont inconfortables, vibrent dans tous les sens… Mais surtout, Saint-Exupéry est un homme usé. Il est sorti en miettes d’un crash au Guatemala l’année précédente dont il conserve de graves séquelles. Et il a promis à sa femme, Consuelo, qu’il ne piloterait plus...

Saint-Exupéry et son épouse dans les années 30
Saint-Exupéry et son épouse dans les années 30 - DR

En 1939, Guillaumet invite Saint-Exupéry sur la base d’hydravions de Biscarosse, dans les Landes, où il prépare un nouvel exploit aérien pour la compagnie Air France Transatlantique. La base de Biscarosse a été aménagée par Pierre-Georges Latécoère au début des années 30 au bord de l’étang du même nom, dans les Landes, pour construire et essayer ses hydravions géants. C’est l’époque où il semble plus simple et plus sûr de décoller et d’atterrir sur l’eau. C’est aussi beaucoup moins cher que de construire des pistes en dur. Les hydravions connaissent alors un âge d’or pour le transport de passagers et les jeunes compagnies aériennes veulent marquer les esprits par des vols spectaculaires. C’est la raison pour laquelle Guillaumet est dans les Landes en mai 1939. En prévision de l’ouverture d’une nouvelle ligne d’Air France Transatlantique, il doit rallier New York depuis Biscarosse, et surtout, c’est là qu’est l’exploit, revenir sans escale, ce qui n’a jamais été fait jusqu’à présent sur ce type d’avion...

Coucher de soleil sur l'Etang de Biscarosse (Landes)
Coucher de soleil sur l'Etang de Biscarosse (Landes) © Getty - Daniele SCHNEIDER

Pour cela, il va prendre les commandes du Laté 521, baptisé « Lieutenant de vaisseau Paris » en l’honneur d’un pilote de l’aéronavale auteur de multiples records aériens, disparu prématurément en 1934. Le Laté 521 appartient à la catégorie des hydravions géants de l’époque. Il faut imaginer la bête : 50 m d’envergure, 31 m de long, quasiment 10 m de haut, il est propulsé par 6 moteurs. A l’origine, cet appareil impressionnant a été construit pour faire voyager 72 passagers. Salon art déco luxueux, cabines particulières… on imagine que les passagers n’étaient pas malheureux dans le Laté 521

Le Lieutenant de vaisseau Paris en 1935
Le Lieutenant de vaisseau Paris en 1935 - Domaine public

Prolongez ces aventures en visitant le nouveau site de légende à Toulouse : L'Envol des Pionniers.

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