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Culture - Loisirs

Le clown Chocolat : destin d'un artiste oublié enterré à Bordeaux

- Mis à jour le -
Par , France Bleu Gironde, France Bleu

Aujourd'hui sort en salles le film "Chocolat" de Roschdy Zem. Il retrace le destin d'un ancien esclave, Rafael Padilla, dit le clown Chocolat, premier artiste noir de la scène française à la fin du 19ème siècle. L'artiste a été enterré le 4 novembre 1917 au cimetière protestant de Bordeaux.

Chocolat et Foottit, duo comique du 19e siècle
Chocolat et Foottit, duo comique du 19e siècle - Images d'archives

Bordeaux, France

Rafael Padilla était la star de la Belle Epoque. A l'âge de 8 ans, il est orphelin et est vendu à une Espagnole, près de Bilbao. Il deviendra son garçon de ferme, jusqu'à ses 14 ans, où il décide de s'évader jusqu'à ce qu'il soit remarqué par le célèbre clown blanc Tony Grice. Ses talents de danseur et d'acrobate lui plairont : il deviendra son partenaire dans quelques-uns de ses numéros. 

Puis en 1886, Chocolat arrive au Nouveau Cirque de Joseph Oller, à Paris. Il rencontre le clown blanc George Foottit (1864-1921), et créé avec lui un duo comique,  entre un clown blanc autoritaire et un auguste noir souffre-douleur. Ils se séparent en 1910 pour poursuivre chacun une carrière en solo, sans grand succès.

Enterré dans une fosse commune à Bordeaux

Chocolat sombre dans la misère et l'alcoolisme. Il meurt à Bordeaux le 4 novembre 1917, à l'âge de 49 ans, à l'occasion d'une tournée quais des Quinconces. Il tombe rapidement dans l'oubli, enterré dans une fosse commune du cimetière protestant, rue Judaïque à Bordeaux.

L'acte de décès de Rafael Padilla, dit Chocolat, en 1917. - Aucun(e)
L'acte de décès de Rafael Padilla, dit Chocolat, en 1917. - Association "Pourquoi Pas 33"

Une allée du cimetière a été baptisée de son nom et un panonceau indique le lieu de son inhumation. 

Le clown Chocolat repose au cimetière protestant de Bordeaux - Radio France
Le clown Chocolat repose au cimetière protestant de Bordeaux © Radio France - Pauline Pennanec'h

Un livre, puis un film, réhabilitent la mémoire de Chocolat

En 2012, paraît l'ouvrage de référence écrit par l'historien Gérard Noiriel intitulé "Chocolat, clown nègre : l'histoire oubliée du premier artiste noir de la scène française" publié par Bayard Presse en 2012. Livre qui donnera l'inspiration à Roschdy Zem pour son film "Chocolat", avec Omar Sy dans la peau de Rafael Padilla.

Une plaque en mémoire de l'artiste Chocolat sera inaugurée samedi 7 février au cimetière protestant de Bordeaux.

Luc Dorin et ses chocolats baptisés... Clown Chocolat ! - Radio France
Luc Dorin et ses chocolats baptisés... Clown Chocolat ! © Radio France - Pauline Pennanec'h

En marge de ces commémorations, le pâtissier-chocolatier Luc Dorin a confectionné des nez de clown en chocolat, dont les bénéfices sont reversés à l'association "Cé Ke du Bonheur" pour les enfants malades hospitalisés.

Sur les traces du clown Chocolat à Bordeaux, le reportage de Pauline Pennanec'h

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