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Santé – Sciences

De l'eau découverte autour d'une exoplanète potentiellement habitable

- Mis à jour le -
Par , France Bleu

Pour la première fois, des astronomes ont détecté de la vapeur d'eau dans l'atmosphère d'une planète située à plus d'un million de milliards de kilomètres de la Terre. Cette découverte est une nouvelle étape dans la recherche de signes de vie au-delà du système solaire.

Vue d'artiste de l'exoplanète K2-18b, dont l'atmosphère contient de l'eau.
Vue d'artiste de l'exoplanète K2-18b, dont l'atmosphère contient de l'eau. © AFP - M. KORNMESSER / ESA/Hubble

Existe-t-il une autre planète habitable (ou habitée) que la Terre ? Nous n'avons jamais été aussi près de le savoir : pour la première fois, des astronomes ont détecté de la vapeur d'eau dans l'atmosphère d'une exoplanète, baptisée K2-18b, et située à plus d'un million de milliards de kilomètres de la Terre. Dans une étude publiée mercredi dans Nature Astronomy (en anglais), les chercheurs à l’origine de cette découverte expliquent comment, à partir des observations du télescope spatial Hubble réalisées en 2016 et 2017, ils ont développé des algorithmes pour analyser la lumière filtrée par l'atmosphère de la planète. 

Les résultats ont révélé la signature moléculaire de la vapeur d'eau, précise un communiqué de l'University College London. "On ne peut pas en déduire qu'il y a de l'eau liquide à la surface de l'exoplanète mais je pense que c'est fortement possible", a précisé à l'AFP Giovanna Tinetti, astrophysicienne à l'University College London et coauteure de l'étude.

De plus, la planète est située dans la "zone habitable" de son étoile, c'est-à-dire ni trop près ni trop loin de sa source de chaleur, mais juste là où la température permet à l'eau d'exister à l'état liquide et où la vie, telle qu'on la connaît, pourrait se développer. Une température assez similaire à celle de la Terre.

"Première d'une longue série de planètes potentiellement habitables"

Découverte en 2015 par le télescope spatial américain Kepler, l'exoplanète K2-18b orbite autour de l'étoile K2-18, une naine rouge située dans la constellation du Lion, à 110 années-lumière du système solaire (une année lumière équivaut à 9.460 milliards de km). Qualifiée de "super-terre", K2-18b est huit fois plus massive que notre planète et deux fois plus grande. Les spécialistes estiment qu'elle est probablement composée de silicates (comme la Terre, Mars et Venus) et de glace. 

En quelle quantité la vapeur d'eau est présente dans l'atmosphère ? Y a-t-il des traces de chimie organique, d'oxygène et d'ozone ?...  sont quelques-unes des prochaines questions auxquelles les chercheurs vont tenter de répondre. 

L'utilisation de télescopes nouvelles générations, comme le satellite TESS de la Nasa, la mission ARIEL de l'ESA ou le James Webb Space Telescope, pourrait, à terme, permettre de découvrir d'autres planètes de ce type.  "Avec toutes les nouvelles "super-Terre" que l'on s'attend à découvrir au cours des deux prochaines décennies, il s'agit probablement de la première d'une longue série de planètes potentiellement habitables", a indiqué Ingo Waldmann, autre coauteur de l'étude, à l'AFP.

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