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Santé – Sciences

Le cosmonaute soviétique Alexeï Leonov, premier homme à être sorti dans l'espace, est mort

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Par , France Bleu

Premier homme à effectuer une sortie dans l'espace en 1965, premier commandant d'une mission spatiale américano-soviétique et ami de Gagarine : le cosmonaute Alexeï Leonov est décédé vendredi à Moscou à 85 ans. Il a succombé à "une longue maladie" a indiqué sa collaboratrice à l'AFP.

Le cosmonaute soviétique Alexeï Leonov, en juillet 2009 à Moscou (Russie).
Le cosmonaute soviétique Alexeï Leonov, en juillet 2009 à Moscou (Russie). © AFP - MARTIAL TREZZINI

Il était surnommé le "piéton de l'espace". Le cosmonaute Alexeï Leonov est décédé vendredi à 85 ans. Premier homme à effectuer une sortie dans l'espace en 1965, ami de Gagarine et héros de l'ex-URSS, il était également connu pour avoir été le commandant de la première mission spatiale conjointe de l'URSS et des États-Unis. Le président russe Vladimir Poutine a présenté ses condoléances aux proches du "cosmonaute numéro 11" saluant un "grand homme" dont il respectait "le courage".

Premier homme à sortir dans l'espace 

Alexeï Leonov est entré dans l'histoire le 19 mars 1965, en effectuant la première sortie d'un homme dans l'espace ouvert. Il s'était alors éloigné prudemment de deux à trois mètres de son vaisseau, retenu par un câble, pour flotter dans le vide durant douze minutes. Une opération périlleuse au cours de laquelle il avait perdu 6kg.

En 2015, cinquante ans après son exploit, Alexeï Leonov s'était souvenu pour l'AFP de ce moment où il avait flotté "dans le noir profond", du "soleil aveuglant" et des étoiles "partout". "J'ai filmé la Terre, parfaitement ronde, le Caucase, la Crimée, la Volga. C'était beau, comme des tableaux de Rockwell Kent", le peintre américain réputé pour ses lignes épurées et ses couleurs douces, avait-il raconté. 

Après un retour sur terre mode manuel, le cosmonaute et son coéquipier s'étaient posés dans l'Oural, à 2.000 km du site prévu. "Nous avons attendu trois jours dans la forêt avant d'être rapatriés, et la radio soviétique assurait que nous étions en vacances après le vol", se souvenait-il en 2015 en riant.

Commandant de la première mission spatiale conjointe de l'URSS et des États-Unis

Alexeï Leonov était également connu pour avoir dirigé, côté soviétique, la mission Apollo-Soyouz en 1975, la première conjointe entre les deux rivaux de la Guerre froide et de la course à l'espace, l'URSS et les États-Unis. Cette mission a marqué le début d'une coopération technologique qui se poursuit encore de nos jours.

"C'est une énorme perte pour nous tous et pour l'humanité. Alexeï était un homme unique", a réagi auprès de l'AFP Tamara Volynova, femme du cosmonaute Boris Volynov et auteur d'un livre sur les pionniers de l'espace. La Nasa américaine a quant à elle fait part de sa "peine" sur Twitter, rendant hommage à un cosmonaute "légendaire", dont la mission a "lancé l'aventure des activités extravéhiculaires qui rendent actuellement la maintenance de la Station spatiale internationale possible".

Deux fois décoré du titre de héros de l'Union soviétique, amateur de peinture, de cyclisme et d'escrime, Alexeï Leonov a donné son nom à l'un des cratères de la Lune. Ses funérailles sont prévues mardi dans un célèbre cimetière militaire en lisière de Moscou. 

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