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Prix Nobel de médecine : trois chercheurs récompensés pour leur découverte de l'hépatite C

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Par , France Bleu

Le prix Nobel de médecine a été décerné lundi au Britannique Michael Houghton et aux Américains Harvey Alter et Charles Rice pour leur découverte du virus de l'hépatite C. Le jury salue "leur contribution décisive" à la lutte contre cette pathologie qui provoque la cirrhose et le cancer du foie.

Les scientifiques Michael Houghton, Harvey Alter et Charles Rice ont été récompensés par le prix Nobel de médecine pour leur découverte du virus de l'hépatite C
Les scientifiques Michael Houghton, Harvey Alter et Charles Rice ont été récompensés par le prix Nobel de médecine pour leur découverte du virus de l'hépatite C © AFP - Claudio Bresciani / TT NEWS AGENCY

Le premier Nobel de la saison vient d'être décerné ce lundi à Stockholm en Suède. Dans la catégorie médecine, un trio de chercheurs a été récompensé pour leur rôle dans la découverte du virus de l'hépatite C depuis la fin des années 1970. Il s'agit du Britannique Michael Houghton et des Américains Harvey Alter et Charles Rice.

Le jury Nobel a tenu à récompenser les chercheurs pour leur "contribution décisive" dans la lutte contre l'hépatite C, un "problème de santé mondial majeur qui provoque la cirrhose et le cancer du foie". Selon l'Organisation mondiale de la santé, ce virus touche environ 70 millions de personnes dans le monde causant 400.000 décès chaque année.

Découverte fondamentale dans la lutte contre les infections virales

A la fin des années 1970, Harvey Alter avait identifié qu'une contamination hépatique mystérieuse avait eu lieu lors de transfusions alors qu'elle n'était ni l'hépatite A ni l'hépatite B, explique le jury. Des années plus tard, en 1989, Michael Houghton et son équipe sont crédités de la découverte de la séquence génétique du virus. 

Quant à Charles Rice, il a décortiqué pendant de longues années la façon dont le virus se répliquait, des travaux qui ont conduit à l'émergence d'un nouveau traitement révolutionnaire au tournant des années 2010, le sofosbuvir.

Leur travail "est une réalisation historique dans notre lutte continue contre les infections virales", a noté Gunilla Karlsson Hedestam, membre de l'Assemblée Nobel qui décerne le prix. Le prix est le premier directement lié à un virus depuis 2008.

Depuis un premier prix (de Chimie) à deux virologues en 1946, ce Nobel vient s'ajouter aux 17 prix directement ou indirectement liés à des travaux sur les virus, selon l'ancien secrétaire de l'Académie suédois des sciences, Erling Norrby.

Les Nobel au temps du coronavirus

Si les prix Nobel vont bien être annoncés comme prévu cette semaine, le coronavirus a entraîné l'annulation de la cérémonie physique de remise des prix, le 10 décembre à Stockholm. Les lauréats, qui se partagent près d'un million d'euros, doivent recevoir leur prix dans leur pays de résidence.

L'an dernier, le Nobel de médecine avait récompensé les Américains William Kaelin et Gregg Semenza, ainsi que le Britannique Peter Ratcliffe pour leurs travaux sur l'adaptation des cellules aux niveaux variables d'oxygène dans le corps ouvrant des perspectives dans le traitement du cancer et de l'anémie.

Après la médecine, suivront la physique mardi, la chimie mercredi et la littérature jeudi. Le prestigieux Nobel de la paix sera décerné vendredi à Oslo. Le prix d'économie, créé en 1968, bouclera la saison lundi prochain.

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