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Un jeune paraplégique réussit à marcher grâce à une électrode dans sa colonne vertébrale

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Aux États-Unis, un jeune homme de 29 ans qui était totalement paralysé des jambes après un accident a réussi à marcher avec un déambulateur et la force de ses bras. Une prouesse réalisée grâce à l'implant d'une électrode dans sa colonne vertébrale, révèle une étude ce lundi.

Grâce à la stimulation électrique, ce jeune paraplégique a réussi à remarcher sur des courtes distances.
Grâce à la stimulation électrique, ce jeune paraplégique a réussi à remarcher sur des courtes distances. © Maxppp - Odilon Dimier

Depuis un accident de motoneige en 2013, ce jeune homme de 29 ans était totalement paralysé des deux jambes. Incapable de marcher. Mais cinq ans après l’accident, il a réussi à faire quelques pas, plusieurs fois de suite, avec le seul appui de ses bras et l'aide d'un déambulateur. Une première réalisée grâce à l'implant d'une électrode, révèle une étude américaine publiée ce lundi par Nature Medicine.

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Il ne pouvait plus bouger, ni sentir quoi que ce soit

Cet américain était devenu paraplégique après l'accident en motoneige qui avait endommagé sa moelle épinière au niveau du milieu du dos. Il ne pouvait plus ni bouger, ni sentir quoi que ce soit en dessous de la lésion.

Dans le cadre de cette étude commencée en 2016, trois ans après son accident, les chirurgiens de la clinique Mayo de Rochester, dans le Minnesota, ont installé un implant porteur d'une électrode dans l'espace péridural situé en-dessous de la zone lésée de sa colonne vertébrale. Cette électrode reliée à un stimulateur implanté dans la région abdominale était connectée sans fil à une commande extérieure. 

Presque un an de simulation électrique et d'exercices

Le jeune homme, âgé aujourd'hui de 29 ans, a ensuite suivi des sessions de stimulation électrique et d'exercices physiques combinés pendant 43 semaines. Au bout de deux semaines, il pouvait déjà se lever et faire des pas soutenu par un harnais, sous stimulation électrique. Pendant 113 sessions d'entraînement réparties sur un an, les chercheurs de la clinique Mayo et de l'Université UCLA ont ajusté les exercices pour donner le maximum d'indépendance au patient.

Un terrain de foot parcouru en un an

Le jeune paraplégique est ainsi parvenu à marcher sans harnais, avec l'appui fourni par le déambulateur ou en se tenant aux barres sur un tapis roulant, et même à trouver son équilibre sans regarder ses jambes dans un miroir. Au total, sur un an, il a réussi à parcourir 102 mètres, soit la longueur d'un terrain de football, précise l'étude.

Une grande première 

"C'est la première fois qu'on peut mettre en oeuvre chez un homme totalement paralysé du bas du corps un processus de marche sur tapis roulant ou avec déambulateur", souligne auprès de l'AFP le Dr Kristin Zhao, une des médecins qui a conduit l'étude. Dans de précédentes expérimentations, des volontaires paraplégiques avaient été capables, sous stimulation électrique, de bouger volontairement les hanches, les chevilles ou les orteils, mais pas de marcher.

Regagner des fonctions qu'on croyait définitivement perdues ? 

Le Dr Kendall Lee, qui a également conduit l'étude, a cependant déclaré que "le mécanisme précis qui a rendu cela possible reste inconnu". "L'étude montre que le système nerveux central peut s'adapter après une blessure grave, et qu'avec des interventions comme la stimulation péridurale, on peut regagner un certain contrôle des fonctions motrices", a ajouté le Dr Zhao. 

Toutefois, "il faut souligner qu'en dépit des succès obtenus pendant l'étude, le patient continue de mener sa vie quotidienne en chaise roulante", souligne-t-elle. En effet, dès que la stimulation électrique s'arrêtait, l'homme revenait à son état de paralysie initiale, et il n'a pas regagné de sensation corporelle. Mais ce travail vient renforcer, avec d'autres expérimentations, l'idée que "des fonctions qu'on pensait définitivement perdues" pourraient être remises en marche grâce aux technologies nouvelles.

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