Santé – Sciences

Une ancienne espèce du genre humain jusqu'à présent inconnue découverte en Afrique du Sud

Par Marina Cabiten, France Bleu jeudi 10 septembre 2015 à 11:04

Une réplique du crâne de "Homo naledi".
Une réplique du crâne de "Homo naledi". © Reuters

Une ancienne espèce du genre humain qui était jusqu'à présent inconnue a été mise au jour dans une grotte en Afrique du Sud, où ont été exhumés les ossements de 15 hominidés, ont annoncé jeudi des chercheurs internationaux.

"Je suis ravi de vous présenter une nouvelle espèce du genre humain", a déclaré Lee Berger, chercheur à l'université du Witwatersrand à Johannesburg, lors d'une conférence de presse jeudi à Maropeng, site du "Berceau de l'humanité". C'est dans ce pays que les ossements ont été découverts.

Pas encore daté

Les archéologues ont exhumé les ossements de 15 hominidés. Les fossiles ont été trouvés dans une grotte profonde et extrêmement difficile d'accès, près de Johannesburg,   En 2013 et 2014, des scientifiques ont exhumé plus de 1.550 os appartenant à au moins 15 individus, parmi lesquels des bébés, de jeunes adultes et des personnes plus âgées. Tous présentent une morphologie homogène mais n'ont pas encore été datés. La nouvelle espèce a été baptisée Homo naledi et classée dans le genre Homo, auquel appartient l'homme moderne. 

Une découverte majeure

Le museum d'histoire naturelle de Londres a qualifié de "remarquable" cette découverte majeure. "Certains aspects de l'Homo naledi, comme ses mains, ses poignets et ses pieds, sont très proches de celles de l'homme moderne. Dans le même temps, son petit cerveau et la forme de la partie supérieure de son corps sont plus proches d'un groupe pré-humain appelé australopithèque", a expliqué le professeur Chris Stringer du Musée d'histoire naturelle de Londres, auteur d'un article sur le sujet jeudi dans la revue scientifique eLife. Cette découverte pourrait permettre d'en savoir davantage sur la transition, il y a environ 2 millions d'années, entre l'australopithèque primitif et le primate du genre homo, notre ancêtre direct.