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Santé – Sciences

Une nouvelle espèce humaine découverte aux Philippines

mercredi 10 avril 2019 à 19:39 - Mis à jour le mercredi 10 avril 2019 à 20:11 Par Géraldine Houdayer, France Bleu

Une nouvelle espèce humaine, avec des caractères morphologiques singuliers, a été découverte aux Philippines, annonce la revue Nature ce mercredi. Selon les chercheurs, ces hommes vivaient sur une île de l'archipel il y a plus de 50.000 ans. Cette espèce s'appelle Homo luzonensis.

Une nouvelle espèce humaine a été découverte.
Une nouvelle espèce humaine a été découverte. © AFP - MICROGEN IMAGES / SCIENCE PHOTO LI / SMD / Science Photo Library

Des chercheurs estiment avoir découvert une nouvelle espèce humaine, aux caractères morphologiques singuliers, qui vivait sur l'île de Luçon, aux Philippines, il y a plus de 50.000 ans, ont-ils annoncé mercredi dans la revue Nature.

Le principal auteur de l'étude est un Français 

L'analyse de treize restes fossiles (dents, phalanges de pied et de main, fragments de fémur) trouvés dans la grotte de Callao, et appartenant à au moins trois individus dont un enfant, ont conduit les chercheurs à considérer qu'il s'agissait d'une nouvelle espèce, qu'ils ont nommée Homo luzonensis. 

Elle présente à la fois "des éléments ou caractères très primitifs ressemblant à ceux des Australopithèques et d'autres, modernes, proches de ceux des Homo sapiens", souligne Florent Détroit, paléoanthropologue au musée de l'Homme à Paris et principal auteur de l'étude. Cela en fait une espèce "mosaïque", a-t-il dit à l'AFP. 

Une espèce voisine de l'homme moderne 

Homo luzonensis, qui n'est pas un ancêtre direct de l'homme moderne, serait une espèce voisine, contemporaine d'Homo sapiens, mais avec un certain nombre de caractères primitifs. Deux des fossiles analysés ont été datés directement par la méthode des séries de l'uranium et sont âgés respectivement de 50.000 ans et de 67.000 ans. Il s'agit des plus anciens restes humains connus aux Philippines, précédant les premiers Homo sapiens datés de 30.000 à 40.000 ans, mis au jour sur l'île de Palawan, au sud-ouest de l'archipel.

L'évolution de l'espèce humaine n'est pas linéaire" - Florent Détroit, chercheur 

Aux yeux du chercheur, les résultats de l'étude "montrent très clairement que l'évolution de l'espèce humaine n'est pas linéaire". "Elle est plus complexe qu'on ne le pensait jusqu'à récemment". Il s'agit d'"une découverte remarquable" qui "va sans aucun doute susciter beaucoup de débats scientifiques", estime Matthew Tocheri de l'Université Lakehead au Canada, dans un commentaire publié dans Nature.

Une annonce qui risque de susciter la polémique

Florent Détroit s'attend à ce que certains collègues "s'interrogent sur la légitimité à décrire une nouvelle espèce à partir d'un si petit assemblage de fossiles". A ses yeux, "ce n'est pas grave de créer une nouvelle espèce". Cela permet d'attirer l'attention sur ces fossiles qui semblent "différents". "Si dans le futur, des collègues montrent que l'on s'est trompé et que ces restes correspondent à une espèce que l'on connaissait déjà, tant pis, ce n'est pas grave, on oubliera"...